Le père Noël, les origines historiques d'un célèbre inconnu

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D'où vient le père Noël ? Quel lien entre le barbu de rouge vêtu et saint Nicolas ? Et son double diabolique, le Père Fouettard, quelle est son origine ? Le décryptage de Sciences et Avenir.

Ah, Noël ! Son sapin, son bonhomme en costume rouge, les cadeaux... Autant de symboles qui nous sont familiers. Mais d'où viennent-ils ? Comment se sont-ils enracinés dans nos pratiques ?... Fêté le 6 décembre, saint Nicolas accompagne la période charnière du passage vers l'hiver. Né en 270 au sud de la Turquie actuelle, il est fait évêque vers 312. Au 11e siècle, ses reliques sont transférées à Bari, en Italie. L'éloge de ses miracles, et notamment de sa générosité – il aurait doté trois jeunes filles que leur père, poussé par la misère, s'était résigné à vouer à la prostitution – contribue à propager son culte. Il apparaît notamment comme un donateur de vivres et devient le patron des enfants. D'où la distribution de friandises aux enfants sages. Dans les pays de culture germanique, sa figure se superpose à celle du dieu Odin. Il gagne alors le pouvoir de se déplacer dans les airs. Le père Noël lui doit beaucoup ! C'est en effet ce Sint Niklaas que les émigrés allemands et hollandais ont emmené avec eux vers le Nouveau Monde... le Santa Claus que l'on retrouve dans la généalogie du bonhomme rouge.

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